Faits marquants de l'atterrissage réussi du vaisseau spatial Odysseus sur la Lune

Pour la première fois depuis un demi-siècle, un vaisseau spatial de fabrication américaine s'est posé sur la Lune.

L'atterrisseur robotique a été le premier véhicule américain à se rendre sur la Lune depuis Apollo 17 en 1972, dernier chapitre de l'étonnant exploit de l'humanité. C’est un exploit qui n’a jamais été répété ni tenté.

L'atterrisseur, nommé Odysseus, est légèrement plus grand qu'une cabine téléphonique et est arrivé au pôle sud de la Lune à 18 h 23 HE jeudi.

L’heure de l’atterrissage allait et venait tranquillement pendant que les contrôleurs aériens attendaient la confirmation du succès. Une brève pause de communication était attendue, mais les minutes passèrent.

Tim Crain, directeur de la technologie d'Intuitive Machines, la société basée à Houston qui a construit Odysseus, a annoncé qu'un faible signal avait été détecté en provenance du vaisseau spatial.

« C'est faible, mais c'est là », a-t-il déclaré. « Alors restez, les gens. Voyons ce qui se passe ici. »

Au bout d'un moment, il annonça : « Nous pouvons sans aucun doute confirmer que notre équipement est à la surface de la Lune et que nous transmettons. Alors félicitations. « 

Plus tard, il a ajouté : « Houston, Ulysse a trouvé sa nouvelle demeure ».

Mais les capacités de communication exactes du vaisseau spatial étaient encore floues, étouffées par les applaudissements et les félicitations au centre de contrôle de mission.

Plus tard dans la soirée, la société a annoncé des nouvelles plus prometteuses.

« Après avoir réparé les communications, les contrôleurs de vol ont confirmé qu'Ulysse était debout et ont commencé à transmettre des données », a déclaré Intuitive Engines dans un communiqué. « En ce moment, nous travaillons à transmettre les premières images de la surface lunaire. »

Bien que cet effort soit beaucoup plus simple que les missions Apollo qui ont conduit des astronautes à marcher sur la Lune, la NASA espère qu’il contribuera à inaugurer une ère révolutionnaire : le transit économique autour du système solaire en termes de voyages spatiaux.

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« Je pense que c'est une chose intelligente que la NASA essaie de faire, c'est-à-dire créer un environnement compétitif permettant aux fournisseurs de répondre à ses besoins », a déclaré Carissa Christensen, directrice générale de la société de conseil spatiale Pricetech.

Intuitive Engines est l'une des nombreuses petites entreprises que la NASA a embauchées pour transporter des instruments de reconnaissance sur la surface lunaire avant le retour prévu des astronautes de la NASA plus tard cette décennie.

Pour cette mission, la NASA a versé à Intuitive Engines 118 millions de dollars dans le cadre d'un programme appelé Commercial Lunar Payload Services, ou CLPS, pour livrer six instruments sur la Lune, destinés à imager la poussière soulevée par Ulysse. Récepteur de surface et radio pour mesurer les effets des particules chargées sur les signaux radio.

Il y avait également des produits d'autres clients, comme un appareil photo créé par des étudiants de l'Université aéronautique Embry-Riddle de Daytona Beach, en Floride, et un projet artistique de Jeff Koons. Certaines parties du volant étaient recouvertes d'un matériau réfléchissant fabriqué par Columbia Sportswear.

Ulysse a quitté la Terre le 15 février à bord d'une fusée SpaceX. Il s'est mis sur l'orbite de la Lune mercredi.

La préparation à l'atterrissage comprend un remaniement de dernière minute.

Après être entré en orbite lunaire, des moteurs intuitifs ont annoncé qu'il atterrirait sur la Lune jeudi à 17h30. Jeudi matin, l'agence a indiqué que le vaisseau spatial s'était déplacé vers une altitude plus élevée et qu'il atterrirait à 16h24.

Plus tard jeudi après-midi, l'heure d'atterrissage a de nouveau changé, nécessitant un tour supplémentaire autour de la lune avant une tentative d'atterrissage à 18h24, a indiqué l'agence. Un porte-parole de l'entreprise a déclaré que l'instrument laser du vaisseau spatial qui fournit des données sur son altitude et sa vitesse ne fonctionnait pas.

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L'orbite supplémentaire a permis de modifier le logiciel du vaisseau spatial pendant deux heures afin de remplacer un autre instrument laser expérimental fourni par la NASA.

À 18 h 11, Ulysse a allumé ses moteurs et a commencé à descendre à la surface grâce à sa puissance. L'instrument laser semblait agir comme un complément approprié, et tout semblait fonctionner jusqu'à ce que le vaisseau spatial reste silencieux pendant plusieurs minutes.

Le site d'atterrissage d'Ulysse est une zone plate près du cratère Malabert A, à environ 300 kilomètres au nord du pôle sud de la Lune. Les régions polaires de la Lune ont suscité beaucoup d’intérêt ces dernières années car l’eau gelée s’y cache dans l’ombre des cratères.

Aller sur la Lune s’est avéré être un exploit délicat. Hormis les États-Unis, seuls les programmes spatiaux gouvernementaux de l’Union soviétique, de la Chine, de l’Inde et du Japon ont réussi à installer des atterrisseurs robotisés sur la surface lunaire. Deux sociétés comme l'organisation israélienne à but non lucratif SpaceIL – la société japonaise ISpace et Astrobotic Technology de Pittsburgh – ont déjà essayé et échoué.

Dans une interview avant le lancement, le directeur général d'Intuitive Machines, Steve Altemus, a déclaré qu'il espérait que la NASA s'en tiendrait à la mentalité de budget limité, même si Odysseus devait s'écraser.

« C'est vraiment la seule façon d'avancer », a-t-il déclaré. « C'est ce que cette expérience était censée faire. »

Dans le passé, la NASA aurait construit son propre vaisseau spatial.

Avant que Neil Armstrong ne devienne le premier homme à poser le pied sur la Lune, la NASA a envoyé une succession de vaisseaux spatiaux robotisés Surveyor 1 à Surveyor 7 pour tester les techniques d'atterrissage et étudier les propriétés du sol lunaire. Ces atterrissages robotisés ont apaisé les craintes selon lesquelles les astronautes et les vaisseaux spatiaux pourraient sombrer dans une épaisse couche de poussière fine à la surface de la Lune.

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Mais lorsque la NASA conçoit et exploite un vaisseau spatial, elle essaie généralement de maximiser ses chances de succès, et ses conceptions ont tendance à être coûteuses.

Les alunissages d’Apollo de 1969 à 1972 sont devenus un précédent pour un projet grandiose qui s’attaquait à un problème insurmontable avec un budget presque illimité – le proverbial moonshot – tandis que CLPS cherchait à exploiter l’enthousiasme et l’ingéniosité des entrepreneurs en démarrage.

L'ancien responsable scientifique de la NASA, Thomas Zurbuchen, qui a lancé le programme CLPS en 2018, a estimé qu'un atterrisseur lunaire robotisé conçu, construit et exploité de la manière traditionnelle de la NASA coûterait entre 500 millions et 1 milliard de dollars, soit au moins cinq fois plus d'espace. L’argent des agences est une machine intuitive.

La NASA estime que le capitalisme et la concurrence (les entreprises proposent des approches différentes) stimuleront l'innovation et conduiront à de nouvelles capacités à moindre coût.

Mais même si elles réussissent, ces entreprises sont confrontées à des perspectives commerciales incertaines qui attirent de nombreux clients au-delà de la NASA et d’autres agences spatiales.

« On ne sait pas clairement qui sont ces autres clients », a déclaré Mme Christensen.

Intuitive Engines a des contrats pour deux autres missions CLPS, et d'autres sociétés devraient tenter leur chance sur la Lune. Astrobotic Technology, basée à Pittsburgh, a lancé une deuxième mission pour emmener un rover robotique de la NASA dans l'une des régions sombres où la glace pourrait être présente. Firefly Aerospace, près d'Austin, au Texas, a son atterrisseur Blue Coast en grande partie prêt, mais n'a pas encore annoncé de date de lancement.

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