Le départ soudain du PDG de Sundance, Jonah Vicente

Le scandale lors d'un festival de cinéma est généralement créé par des militants qui suscitent le drame ou par des acteurs occasionnels qui suscitent le drame lors des conférences de presse. Le Festival international du film de Sonoma, qui s'est tenu le week-end dernier, au cœur de la région viticole de Californie, était une autre histoire.

Le directeur du Sundance Film Festival, Eugene Hernandez, a vu de nombreux cinéastes indépendants présents à l'événement, à la suite de ses deux prédécesseurs, John Cooper, parti en 2020, et Tabitha Jackson, qui a démissionné en 2022. Tous les trois étaient en ville pour projeter des films. Mélangez-vous lorsque la nouvelle époustouflante a éclaté selon laquelle le PDG de Sundance, Jonah Vicent, avait démissionné de son poste après moins de trois ans. Ce public a trouvé le pinot noir parfait pour accompagner les rumeurs sur ce que le départ de Vicente signifie pour Sundance – l'organisation à but non lucratif fondée il y a 40 ans par Robert Redford et connue dans les cercles cinématographiques mondiaux comme un lieu de découverte artistique. Alors, qu'est-ce-qu'il s'est passé?

Vicente est arrivé à Sundance en 2021 en tant que directeur exécutif du Festival international du film de Toronto, acceptant son nouveau poste à un moment improbable. Le COVID-19 a fermé les salles de cinéma, restreint les déplacements et forcé Sundance à proposer en ligne la sélection de films de l'année. Les circonstances ont plongé l’entreprise dans la tourmente financière. Les revenus sont en baisse à 22 millions de dollars en 2021 par rapport à l'année précédente (de 56 millions de dollars en 2020 à 34 millions de dollars, selon ProPublica). Notamment, 2022 devrait générer jusqu'à 58,6 millions de dollars de revenus alors que Vicente organise l'événement avec une version numérique sans précédent. Cette année-là, Sundance a réduit son passif à 2 millions de dollars sous la surveillance de Vicente, selon les documents déposés.

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Vicente et son patron ont insisté sur le fait que la démission était sa décision, ont déclaré trois sources proches du dossier. Variété Vicente a été étroitement surveillé par le conseil d'administration du Sundance Institute. Vicente est connu comme un leader élégant et intelligent Jamais a abandonné l'actualité, mais ses compétences en matière de collecte de fonds ont soulevé des questions, selon des sources. Le PDG de Sundance est chargé à la fois d'obtenir et de gérer les fonds de l'entreprise et d'attirer des donateurs privés.

Par l'intermédiaire d'une porte-parole, Sundance qualifie Vicente de « formidable atout » qui a élargi les éditions internationales du festival, augmenté le financement et géré la « tâche énorme » de remettre le festival de la pandémie. L'organisation note également qu'un gala d'ouverture, réinventé par Vicente, a rapporté 1,5 million de dollars cette année, en présence de Christopher Nolan et Kristen Stewart pour recevoir des prix d'honneur. Le rôle de PDG de Sundance est peut-être l'un des plus prestigieux du secteur et est rémunéré en conséquence. Bien que le salaire de Vicente n'ait pas encore été déclaré à l'impôt, son prédécesseur, Kerry Putnam, a gagné plus de 450 000 $ en 2021.

La question qui préoccupe de nombreux acteurs de la communauté du cinéma indépendant – sans parler de l'écosystème du divertissement plus large qui s'appuie sur Sundance pour une production haut de gamme et une valeur marketing ajoutée – est de savoir pourquoi Vicente est parti après si peu de temps, surtout s'il s'avère être un  » un énorme atout » ?

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Variété Il s'est entretenu avec plus d'une douzaine d'initiés de l'industrie qui assistent à Sundance depuis longtemps et l'observent de près. Le conseil d'administration est « pour le moins peu nombreux », déclare un dirigeant du cinéma et de la télévision indépendants. Son président est le cinéaste et ancien conseiller de la Première Dame Michelle Obama, Ebs Burnough. Les membres de l'héritage comprennent des écologistes, des magnats du génie logiciel et des activistes qui, selon deux sources, sont liés à Redford (ou veulent entourer sa flamme froide). Jason Bloom, Tessa Thompson, Gigi Pritzker, Charles D. King – de nombreux nouveaux venus depuis des années – donne au groupe une légitimité dans la communauté cinématographique au sens large.

« J'ai l'impression qu'ils ne lui ont jamais vraiment donné de chance », déclare un autre dirigeant de haut vol à propos de la relation du groupe avec Vicente. « Mais ils peuvent fatiguer n'importe qui. » Une autre source proche de Sundance a contesté cette caractérisation, affirmant que, comme de nombreuses organisations à but non lucratif, les dirigeants sont « impliqués et très émotifs ». Le conseil d'administration a de nouveau nommé l'un des siens au poste de PDG par intérim : Amanda Kelso, ancienne cadre d'Instagram, qui a occupé le poste de chef par intérim entre l'éviction de Putnam et l'embauche de Vicente. S’il n’est pas bien connu dans les cercles hollywoodiens, Kelso est très apprécié au sein de l’entreprise. Il sera là pendant un certain temps, a précédemment rapporté Variety, les initiés estimant qu'il faudra près d'un an avant que la recherche de PDG ne soit sérieusement menée.

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Vous ne pouvez pas reprocher à l’équipe d’avoir donné la priorité à une stratégie de revenus à long terme, si certains ont effectivement contesté les compétences de Vicente dans ce département. Les festivals de cinéma du monde entier sont en crise. Le festival annuel de Berlin a dû faire face à de sévères coupes budgétaires et à des projets abandonnés. L'année dernière, Toronto a perdu son sponsor principal, Bell. À son honneur, Sundance a conservé tous ses principaux sponsors, en pleine tourmente ces dernières années. Contrairement à ses homologues européens et canadiens, le Park City Festival ne reçoit aucun financement du gouvernement fédéral. Quelle que soit la manière dont il est arrivé là, il a dû tracer un nouveau chemin pour gravir la montagne.

« Le rôle du PDG dans un endroit comme Sundance doit évoluer », note un vendeur indépendant, « si l'un d'entre nous veut survivre, les festivals doivent faire de même. »

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