Pour la Caroline du Nord, une défaite contre l’Alabama lors du Sweet 16 signifierait une sortie monstre du tournoi NCAA.

LOS ANGELES — Les pieds immergés dans une glacière de la NCAA à moitié remplie de glace pilée, les yeux rivés sur le tapis noir à l'intérieur du vestiaire de la Caroline du Nord, Cormac Ryan a tenté de répondre à une question simple et à la fois impossible :

Que ressentez-vous en ce moment ?

« Putain d'énervé, avant tout », a déclaré Ryan. «Je voulais gagner ce match. Nous l’avons tous fait.

Naturellement. Donc, dans des moments comme celui-là – pas même une demi-heure après la défaite 89-87 de l'UNC contre l'Alabama lors du Sweet 16 – c'est une première réaction logique. Vous êtes toujours en train de rejouer des tirs manqués et d'autres erreurs dans une boucle mentale onirique. La réponse instinctive, viscérale, a été la frustration, ce feu brûlant a échoué.

Puis, en temps réel, les autres se sont noyés. Comment Ryan a enlevé son maillot et n'a jamais pu le remettre. La saison est terminée. Et pour lui ? Carrière de basket-ball universitaire terminée. Comme ça. Parti pour toujours.

La lèvre de Ryan se contracta. Une respiration profonde.

« Vous savez, je suis triste », a-t-il poursuivi très lentement, « que ce soit la dernière fois avec ce groupe. J'adore ces gars. J'adore cette université. »

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Et ce malgré la décision de jeudi dans la Crypto.com Arena, un groupe spécial. Non, la Caroline du Nord ne s'envolera pas pour Phoenix le week-end prochain pour le Final Four, mais cette déception n'annule pas (ou ne devrait pas) annuler les autres réalisations de cette équipe. A remporté le titre de la saison régulière de l'ACC. Le record du projet est de 18 hits n°1. Crée les deux joueurs Et Entraîneur de conférence de l'année.

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« Obtenir la Caroline », R.J. Comme l'a dit Davis : « Retour à l'endroit où il se trouve habituellement ».

Mais il est difficile de s'accrocher à ces choses maintenant que les nobles rêves d'une équipe sont transformés en poussière. La finalité de tout cela fait du tournoi NCAA la meilleure série éliminatoire du sport – et la plus douloureuse. Parce qu'à une minute et 92 secondes de la fin, vous avez trois ans et une place en Elite Eight est à votre portée. Ensuite, le buzzer retentit et vous prenez le vol de retour.

Un casier chez Ryan juste après le 169e et dernier match de basket-ball universitaire d'Armando Bagot, le grand homme légendaire de l'UNC a tenté de mettre des mots sur ce sentiment.

« Je suis choqué. Je ne sais vraiment pas », a déclaré Bagot. «Je suis vide maintenant. Aucun sentiment. »

Le choc est également approprié, surtout après ces 92 dernières secondes, qui hanteront les Tar Heels pendant un moment. On en parlera comme du poignet cassé de Kendall Marshall en 2012 et de la fusillade imparable d'Auburn en 2019. Comme Kris Jenkins en 2016, mais évidemment pas autant de drame. Mais quand même, la douleur est nerveuse.

Davis a réussi le deuxième des deux lancers francs pour donner une avance de 3 à UNC. C'était le dernier point de sa série personnelle de 6-0, qui semblait être une rédemption après une mauvaise performance de la saison. Pour la première fois en 37 matchs, le All-American n'a pas réussi un seul panier à 3 points, passant 0 sur 9 en profondeur. Mais cette séquence de 6-0, qui fait partie d'une séquence de 8-0 de la Caroline du Nord, a redonné l'avantage aux Tar Heels et a surmonté une erreur antérieure.

Puis tout a basculé.

Tout a commencé avec le garde américain de l'Alabama, Mark Sears, qui a effectué un lay-up pour en faire un match à un point. Lors de la possession offensive suivante de l'UNC, le Crimson Tide a placé Davis dans une double équipe et il a envoyé Jaylin Withers dans le périmètre. Withers a marqué. Puis, pour la 20e fois de la saison, le tireur à 3 points à 21 pour cent s'est levé et a lancé un triple alors que Davis criait pour récupérer le ballon derrière lui.

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Cliquetis.

« Le tir que j'ai pris était un tir important », a déclaré Withers. « J'y travaille tous les jours, mais avec le temps passé là-bas et le score, je pense que j'aurais pu atteindre la ligne des lancers francs. J'aurais pu atteindre le panier. »

Plutôt? L'Alabama a pris ce rebond défensif et l'a frappé au sol alors que Grant Nelson – qui a marqué 19 de ses 24 points, un sommet en seconde période – a converti un lay-up et-1 contre Withers.

Nelson a réussi le lancer franc, donnant une avance de deux à l'Alabama, puis a lancé la dernière tentative de lay-up de Davis sur la possession offensive de l'UNC. Les Tar Heels n’ont pas eu d’autre essai. Violation du chronomètre des tirs, 7,7 secondes restantes.

Jeu de balle.

Alors que ces vaines possessions finales hanteront la Caroline du Nord pendant les jours et les semaines à venir, cette séquence était douloureusement emblématique de toute la soirée des Tar Heels. A raté 15 de leurs 17 premiers tirs en seconde période. Davis, qui a tiré 4 sur 20 au total, n'a pas pu s'en sortir clairement. Un tireur à 3 points à 26,5 pour cent, il permet à Nelson de se rendre à plusieurs reprises à ses places sans ajustement défensif.

Ce fut un brillant travail d'entraîneur de la part de Nate Oates de l'Alabama, qui a refusé de laisser RJ Davis vaincre à lui seul son équipe. Contrairement à Hubert Davies, qui avait beaucoup de feu sur les flancs mais peu de solutions.

Dans le vestiaire de l'entraîneur, Davis posa sa tête dans ses mains et regarda fixement dans le vide. Il devrait s’asseoir avec sa décision et le rôle qu’il y a joué.

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Derrière le banc de l'UNC se trouvent également les joueurs blessés de l'UNC et leurs familles désemparées. Le père de Bagot, Armando Sr., ne discutait pas avec les autres parents de ce qui n'allait pas. Il était assis là, son sweat à capuche bleu marine de Caroline du Nord enfilé sur la tête, épongeant silencieusement ses larmes avec des serviettes marron froissées.

Ce regret s’atténuera dans quelques jours. Mais le week-end prochain, lorsque Clemson ou l’Alabama disputeront leur premier Final Four, cela fera encore mal. Peut-être pire. Parce que l’opportunité gaspillée ici par la Caroline du Nord l’a clairement préparé pour un voyage au Final Four, comme prévu.

aller plus profondément

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Une fois de plus, c'est l'Arizona qui a dû ramasser les morceaux.

L'Arizona n'a pas attendu dans l'Elite Eight. L'ancienne star de l'UNC, Caleb Love, n'a pas eu la foule dont on parle beaucoup – tout comme Davis, qui a obtenu un score de 0 sur 9 sur 3 lors de la défaite de son équipe jeudi. était Clémson, une équipe UNC battue par 10 sur la route en janvier et perdue par quatre points – malgré un départ 17-2 – à domicile au milieu d'une apparente gueule de bois de Duke. Rien n’est garanti, évidemment, sauf un chiffre. 16 graines, un non. 9, un non. 4 et un non. 6 ? Vous voulez vous qualifier pour le Final Four ?

Vous prenez huit jours par semaine.

« Notre objectif était de remporter le championnat national et nous ne l'avons tout simplement pas fait », a déclaré Ryan.

Une autre respiration profonde. Son meilleur effort pour avaler la boule dans sa gorge.

« Ça fait vraiment mal », murmura-t-il finalement, « et ça fera mal pour le reste de nos vies. »

(Photo : C. Morgan Engel/Photos NCAA via Getty Images)

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