Un astéroïde a anéanti les dinosaures. Est-ce que cela a aidé les oiseaux à prospérer ?

Il y a soixante-six millions d'années, un astéroïde s'est écrasé dans le golfe du Mexique. Ce cataclysme a entraîné l’extinction des trois quarts de toutes les espèces sur Terre, y compris des dinosaures comme le Tyrannosaurus Rex. Mais certains dinosaures à plumes volantes ont survécu, devenant finalement plus de 10 000 espèces d’oiseaux, dont des colibris, des condors, des perroquets et des hiboux.

Sur la base des archives fossiles, les paléontologues soutiennent depuis longtemps que l’impact de l’astéroïde a été suivi d’une impulsion majeure dans l’évolution des oiseaux. Les extinctions massives d’autres animaux ont peut-être éliminé la compétition pour les oiseaux, permettant ainsi à la remarquable diversité des espèces qui volent autour de nous aujourd’hui d’évoluer.

Mais un Une nouvelle étude L'ADN de 124 espèces d'oiseaux remet en question cette idée. Une équipe internationale de scientifiques a découvert que les oiseaux avaient commencé à se diversifier des millions d'années avant la collision exceptionnelle, ce qui suggère que l'astéroïde n'a pas eu d'impact majeur sur l'évolution des oiseaux.

« J'imagine que cela va froisser quelques plumes », a déclaré Scott Edwards, biologiste évolutionniste à Harvard et l'un des auteurs de l'étude, publiée lundi dans les Actes de l'Académie nationale des sciences.

Les dinosaures ont développé des plumes primitives il y a au moins 200 millions d'années, non pas pour voler, mais surtout pour se protéger ou se reproduire. Dans une lignée de petits dinosaures bipèdes, ces plumes sont devenues plus complexes, conduisant finalement les créatures à prendre leur envol sous la forme d'oiseaux. La manière dont les plumes sont devenues des ailes pour voler fait encore débat. Mais à mesure que les oiseaux évoluaient, ils sont devenus de nombreuses formes différentes, dont beaucoup péri Quand l’astéroïde a plongé la Terre dans un hiver d’un an.

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En recherchant des fossiles des principaux groupes d'oiseaux vivants aujourd'hui, les scientifiques ont découvert Presque rien formé avant que l'astéroïde ne frappe. Cette absence de frappe a conduit à la théorie selon laquelle les extinctions massives ont détruit l’arène évolutive des oiseaux, permettant ainsi à de nombreuses nouvelles formes d’exploser.

Mais la nouvelle étude est arrivée à une conclusion très différente.

« Nous avons constaté que cette catastrophe n'avait aucun impact sur les oiseaux modernes », a déclaré Shaoyuan Wu, biologiste évolutionniste à l'Université normale du Jiangsu à Xuzhou, en Chine.

Le Dr Wu et ses collègues ont utilisé l'ADN des oiseaux pour reconstruire un arbre généalogique montrant les liens entre les principaux groupes. La scission primitive a produit deux lignées, l'une avec les autruches et les émeus d'aujourd'hui, et l'autre avec tous les oiseaux vivants.

Les scientifiques ont ensuite comparé et évalué les mutations qui s’étaient accumulées le long des branches au fur et à mesure que celles-ci divergeaient en de nouvelles lignées. Plus la division entre les deux branches est ancienne, plus chaque lignée produit de mutations.

L'équipe comprenait des paléontologues qui ont aidé à affiner les estimations génétiques en examinant l'âge de 19 fossiles d'oiseaux. Ils ont ajusté un modèle informatique qui estime la vitesse d'évolution d'un oiseau si une branche semble plus récente que son homologue fossile.

Michael Pittman, paléontologue à l'Université chinoise de Hong Kong qui n'a pas participé à la nouvelle étude, a déclaré qu'elle était particulièrement remarquable en raison de l'analyse des fossiles. « Ils avaient une équipe de paléontologues de rêve », a-t-il déclaré.

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L’étude a révélé que les oiseaux vivants partageaient un ancêtre commun qui vivait il y a 130 millions d’années. De nouvelles branches de son arbre généalogique ont divergé régulièrement tout au long de la période du Crétacé, avant et après l'impact de l'astéroïde. Cette tendance constante pourrait avoir été motivée par la diversité des plantes à fleurs et des insectes qui ont prospéré au cours de la même période, a déclaré le Dr Wu.

Jacob Perve, biologiste évolutionniste à l'Université du Michigan qui n'a pas participé à l'étude, a déclaré qu'elle illustre des méthodes sophistiquées permettant d'analyser de grandes quantités de données génétiques afin de reconstruire l'histoire de l'évolution. Mais il n'était pas d'accord avec sa conclusion.

Si la nouvelle étude est correcte, il devrait y avoir des fossiles de tous les principaux groupes d’oiseaux vivant avant l’impact de l’astéroïde. Mais presque rien n’a été trouvé.

« Le signal provenant des archives fossiles n'est pas sans ambiguïté », a déclaré le Dr Perve.

Le Dr Perve soupçonne que l'histoire correcte vient des fossiles et que la plupart des oiseaux sont apparus après un impact d'astéroïde. Un problème potentiel avec la nouvelle étude est qu'elle suppose que l'ADN des oiseaux accumule des mutations à un rythme constant d'une génération à l'autre.

Mais la dévastation causée par l’impact de l’astéroïde – effondrement des forêts et création d’une pénurie de proies – pourrait avoir entraîné la mort d’oiseaux plus gros, tandis que des oiseaux plus petits auraient pu survivre. Les oiseaux plus petits mettent moins de temps à se reproduire et créent plus de générations – et plus de mutations – qu’avant l’impact. Si les scientifiques ignorent ce type de surmenage mutuel, ils se trompent sur le timing de l’évolution.

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Cependant, le Dr. Pervers était d'accord. « Je pense que cela réglera une partie du débat », a-t-il déclaré.

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